En octobre 1976, le constructeur Triad Services Group a livré le premier prototype du coupé futuriste de John DeLorean. De la construction à la transmission, tout différait des voitures de série. Le prototype indiquait que le rêve de DeLorean, de construire une voiture pour immortaliser son nom, était un pas de plus vers la réalité. Après avoir fait une apparition dans la prochaine biographie de John DeLorean, le prototype DeLorean-1 jouera le rôle – avec une version de production – dans une nouvelle exposition temporaire au AACA Museum de Hershey, en Pennsylvanie.

La conception du prototype a été offerte par Giorgetto Giugiaro, et les plans initiaux prévoyaient une disposition à moteur central et à propulsion arrière. L’énergie devait provenir d’un moteur rotatif Wankel, léger mais puissant, construit par Comotor, une entreprise commune entre NSU et Citroën, mais c’était loin d’être la caractéristique la plus révolutionnaire de la voiture. La vision originale de DeLorean consistait à créer une structure en plastique stratifié, utilisant un procédé appelé Elastic Reservoir Moulding ou ERM. Cela aurait créé une automobile légère, mais aurait également éliminé la nécessité de créer des matrices en acier puisque la coulée de la GRE était un processus à basse pression.

Le matériau ERM étant trop difficile à peindre selon les normes en vigueur, DeLorean a choisi d’incorporer de minces panneaux en acier inoxydable, suspendus à une sous-structure ERM, pour former le corps extérieur. Son raisonnement était simple : des expériences antérieures avec des corps en acier inoxydable – tels que ceux créés pour Allegheny Ludlum – prouvaient que le matériau était durable et qu’il était assez facile à entretenir. Des modifications étant nécessaires du prototype à la production, la création de matrices ERM a été jugée inutile et la structure sous-jacente a été conçue à partir de fibre de verre posée à la main dans les prototypes.

Prototype DeLorean 1 post-restauration. Photos restantes de Tony Ierardi, avec la permission de DMC Florida.

Au moment où le premier prototype en cours de construction était en fabriquation, le rêve du moteur rotatif de Comotor était déjà mort. DeLorean a donc opté pour un moteur quatre cylindres de 2,0 litres et un ensemble de boîte-pont comme ceux utilisés dans la Citroën CX. DeLorean voulait turbocharger le moteur, mais trouva finalement le constructeur français peu coopératif à sa demande. À sa place, DeLorean a choisi un V-6 de 2 849 cm3 construit par PRV (pour Peugeot – Renault – Volvo) pour le deuxième prototype et, finalement, les modèles de série. Cela a également nécessité une modification de la disposition, faisant de DeLorean le moteur arrière des voitures, au lieu du moteur central.

Selon le restaurateur et ancien propriétaire Tony Ierardi de DMC Florida, le prototype 1 utilisait une paire de sous-cadres en acier inoxydable sous la structure en fibre de verre et composite. Une fois terminée, la voiture a fait le tour du salon de l’auto et a été photographiée pour diverses publications. Les journalistes de l’automobile – et les investisseurs potentiels – ont même été autorisés à s’asseoir dans la voiture, mais les essais de conduite étaient interdits car les voitures de production seraient différentes à bien des égards.

Au début de la production en 1981, DeLorean avait abandonné son idée d’utiliser la matière ERM, optant plutôt pour une structure en fibre de verre montée sur un châssis principal de style Lotus. Les roues de turbines se sont ainsi maintenues, avec toutefois une texture légèrement inférieure et des diamètres inférieurs à un pouce par rapport aux arrières de 16 pouces et aux façades de 15 pouces visibles sur le prototype. En excluant les voitures de pré-production construites en Irlande, deux autres prototypes ont été construits, dont un de Classic Creative Industries de Détroit et un de Visioneering, qui était probablement le plus proche du concept de production final.

Le reste de l’histoire se limitera à des légendes automobiles et de la culture pop. La production du DMC DeLorean a duré environ deux ans avant que l’argent ne soit épuisé et, dans le but de maintenir l’opération à flot, John DeLorean s’est retrouvé pris dans une opération d’infiltration pour trafic de cocaïne par le FBI (bien qu’il ait été par la suite déclaré non coupable au procès). Considéré comme sous-exploité et trop cher par les critiques, le DMC DeLorean n’était peut-être qu’une note de bas de page de l’histoire de l’automobile, sans son rôle vedette en tant que machine à remonter le temps du film américain Back to the Future de 1985 (Back to the Future).

Contrairement aux voitures plus récentes qui utilisaient le PRV V-6, le prototype 1 utilisait un quatre cylindres Citroën de 2,0 litres.

La franchise cinématographique a suscité – et continue de susciter – un regain d’intérêt pour le DMC DeLorean et, grâce à une offre abondante de pièces de rechange créées lors de l’exploitation de l’usine d’Irlande du Nord, les voitures peuvent être reconstruites à l’état neuf, avec une variété d’options et de groupes motopropulseurs la production originale. Bien que DeLorean ne soit plus propriétaire de son entreprise éponyme à ce moment-là, il était certainement au courant de son succès et aurait travaillé sur une voiture de retour, surnommée la DMC2, au moment de son décès en mars 2005.